24 de mayo de 2019

Sorprendentes microorganismos podrían comer parte del plástico que flota en los océanos

Uno de los principales problemas con los que tenemos que lidiar en la actualidad es la absurda cantidad de basura que se encuentra en los océanos. De hecho, no es raro encontrar dentro del estómago de diversos peces elementos hechos de plástico. El problema es tal que si no lo solucionamos, podemos vernos afectados con la cantidad de oxígeno que respiramos.

Indiscutiblemente la humanidad ha sido responsable de llenar los océanos de plástico. Por lo tanto, es momento de que ideemos las mejores maneras para deshacernos de él o sepamos aprovecharlo. Así, algunos incentivos como redes gigantes de recolección se han ideado y desarrollado.

Pero probablemente eso no va a ser suficiente. Por eso, un grupo de científicos quiso ir más allá y plantearse el uso de microorganismos que pudieran degradar el plástico. En su documento publicado en Journal of Hazardous Materials, explican cómo estos podrían ser explotados para una eventual estrategia de limpieza del océano.

Hay que tener en cuenta que cuando el plástico flota indefinidamente sobre el agua, sufre de diversas condiciones. Por ejemplo, está expuesto constantemente a los rayos UV, cambios de temperatura y fuerzas de abrasión.

Este tipo de degradación, llamada abiótica, termina generando pequeños trozos de material. Esto deja vía libre a microorganismos para que se adhieran y empiecen a hacer un proceso de biodegradación. Pero, ¿qué tan rápido y que tan efectivo es este proceso?

Descubren sorprendentes microorganismos capaces de comer parte del plástico que flota en los océanos

Ensayando capacidades

Los científicos decidieron entonces probar qué tan rápido los microorganismos trabajan con el plástico. De esta manera, seleccionaron dos variedades muy comunes del material: polietileno (PE) y el poliestireno (PS). Para las muestras de ambas variedades se seleccionaron desechos encontrados en playas griegas.

Por supuesto, los investigadores limpiaron y cortaron las muestras en partes pequeñas. Acto seguido, las sumergieron en solución salina para simular las condiciones del agua de mar. Además, fueron expuestas a dos tipos de comunidades microbianas. Por un lado, estaban los organismos presentes de forma natural y otra cepa mejorada para formar biopelículas más fuertes sobre el material.

La exposición se hizo durante unos cinco meses. En este tiempo los microbios nativos lograron reducir la masa de las piezas de poliestireno en 11%. Mientras tanto, la reducción al polietileno fue de 7%.

En el caso de las cepas mejoradas, no hubo un mejor desempeño que los microorganismos nativos. Sin embargo, fue más efectivo para adherirse al plástico y crecer allí.

Lo curioso es que los mejores resultados se obtuvieron con microorganismos que ya habían sido probados con anterioridad. Es decir, desarrollaron una costumbre por consumir plástico.

Con esto los científicos creen que los microorganismos podrían usarse para empezar a limpiar los océanos. No obstante, todavía falta investigación más detallada para que eventualmente pueda ser planteado este método como una solución.

Descubren sorprendentes microorganismos capaces de comer parte del plástico que flota en los océanos

 

 




☛ El artículo completo original de Sergio Trujillo lo puedes ver aquí.

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